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El rey del ascenso

Juan Méndez vistiendo la camiseta del Lucky Strike Canarias en la temporada 1985-86. | DA

JUAN S. SÁNCHEZ | Santa Cruz

El ascenso del Iberostar Socas Canarias no va a coger despistado a nadie. Y mucho menos a Juan Méndez, el verdadero rey de los ascensos a la Liga ACB.

Hasta seis veces logró dar el salto de categoría el alero palmero, tres de ellas con el CB Canarias en el que se dio a conocer, participó en sus años más exitosos y se retiró tras pasar por Gran Canaria y Cáceres, donde sumó tres ascensos, dos de amarillo y uno con los extremeños.

Si quiere ascender, fiche a Juan Méndez, debían pensar los directivos de aquel entonces. “Tuve la suerte de vivir esas seis experiencias”, cuenta el hombre récord del baloncesto nacional orgulloso de una carrera deportiva que finalizó prematuramente, a los 33 años, después de quedarse a un paso de su séptimo ascenso a la ACB.

Méndez tuvo la suerte de ascender en seis ocasiones a la ACB, un registro récord en el baloncesto nacional. Imagen de la temporada 1982-83 en la cancha del Luther King. | DA

Lo evitó en la temporada 1993/94 Juan José Hidalgo, presidente del Salamanca y dueño de Air Europa y Viajes Halcón. “Le prometió a Ray Smith llevárselo a Salamanca al año siguiente y Ray, que promediaba más de 30 puntos, hizo uno de sus peores partidos y perdimos aquella opción”, recuerda Méndez de aquella triste eliminatoria por el ascenso que los salmantinos se llevaron del Ríos Tejera.

La tristeza de aquella noche queda eclipsada por las tres alegrías vividas con los aurinegros, la primera de ellas en la campaña 1980/81, con Pablo Casado en el banquillo y un equipo “que consiguió bien el ascenso” en el que militaba gente como Rubén Rodríguez, Richi Bethencourt, Fernando Esquivel, Luis López Abellán o Eduardo Aciego. Tras el descenso a final de año, Méndez y sus compañeros, entre los que ya estaba Carmelo Cabrera, se pusieron manos a la obra para volver a la élite al año siguiente consiguiendo “un éxito absoluto” en el que confiaban.

Canasta del jugador palmero en un encuentro de la temporada 1980-81. | DA

El tercer ascenso fue el más plácido para Juan Méndez. “Con Eddie Phillips subimos con mucha autoridad”, cuenta el exjugador palmero que recuerda que “Eddie llegó a finales de la temporada anterior gordo como un ceporro y cuando regreso a hacer la pretemporada no lo conocíamos, venía con muchos kilos de menos y muy fibroso”. Aquel Canarias ascendió en la pista de su máximo rival de aquel año, el Oximesa de Granada, con un gran partido de Juan Méndez defendiendo al norteamericano Larry Spicer.

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1980-81
El primer ascenso aurinegro

“No tengo muchos recuerdos de aquella temporada, pero sí que terminamos subiendo con un buen equipo en el que Pablo Casado era el entrenador y teníamos una buena plantilla”.

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1982-83
Segundo salto a la máxima categoría

“Ya estaba Carmelo Cabrera con nosotros y encontramos pronto una dinámica ganadora que nos permitió acabar la temporada consiguiendo un éxito absoluto con el segundo ascenso”.

1985-86
Una temporada inigualable

“Eddie Phillips llegó a la pretemporada en forma, parecía Muhamad Alí. Fue una temporada impecable, perdimos pocos partidos y subimos con mucha autoridad con una gran fiesta en Granada”.